Dinámica de la relación Carbono/Nitrógeno

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En los tejidos orgánicos la relación Carbono/Nitrógeno (C/N) que contienen es un índice que tiene utilidad para varios propósitos en lo concerniente a la biología del suelo. Indica la velocidad de degradación de una determinada materia orgánica y el tipo de microrganismo que estaría presente haciendo uso de ella.

La relación C/N de la materia orgánica en el suelo es del orden 10/1, por lo que todos los tejidos que se degradan van a generar a la larga a esa relación, pudiendo pasar por varias formas de vida antes de llegar a ese equilibrio. Cuando los suelos son pobres en materia orgánica tienen una población de microbios mayoritariamente  compuesta de bacterias, que son organismos voraces  de veloz crecimiento, que tienen en sus tejidos una relación C/N de 5/1. Verdaderas bolsas de nitrógeno que son comidas por los protozoos, que a su vez, tienen una relación C/N de 30/1, lo que indica que comen más nitrógeno que el que necesitan, y por tanto, hay un exceso que exudan y que van dejando disponible para ser utilizado por microrganismos y plantas.

En los tejidos de la plantas las relaciones C/N pueden ir desde aproximadamente 20/1 hasta 300/1, lo que indicaría en las cifras que cuando las plantas mueren y son recicladas, las menores relaciones tienen una rápida degradación por el alto contenido de nitrógeno que posibilita un crecimiento acelerado de los microrganismos que se alimentan de ella, y en el otro extremo, en las relaciones mayores, una lenta degradación por la falta de nitrógeno como elemento nutriente. Esta característica, la velocidad de degradación,  es uno de los factores de manejo de una agricultura sustentable donde la materia orgánica que se adiciona al suelo puede cumplir varias funciones. Así, si se quiere un rápido aporte de nutrientes al suelo, el uso de leguminosas sería lo indicado, pero si se busca tener una cobertura sobre el suelo que lo proteja por un mayor periodo ante de degradarse, entones la recomendación podría ser un cereal, que tiene en la paja de deja una alta relación C/N.

 

La materia orgánica del suelo está formada por entre un 50 a 60% de Carbono y el Nitrógeno siempre está presente, es un elemento obligado de la composición de todo ser vivo que ha llegado a ser parte de la materia orgánica. Si un suelo tiene un 1% de materia orgánica, en una hectárea en la primeros 25 centímetros con una densidad de 1,2, habría una masa de 3.000 toneladas, de las cuales 30 corresponden a materia orgánica, y de ellas, 15 toneladas serían Carbono. Si la relación C/N fuera 10/1, significa que en ese suelo existen 1,5 toneladas de Nitrógeno orgánico. El mismo cálculo se puede expresar para la materia orgánica que se incorpora a través de abonos verdes, si un cultivo en su parte aérea aporta 5.000 kilos de materia seca, 2.500 kilos son Carbono, y si tiene una relación C/N de 30/1, estaría ingresando al suelo 83 kilos de Nitrógeno orgánico.

Con relaciones bajas de C/N son las bacterias las que lideran el proceso, y cuando la relación es alta, son los hongos los que comienzan a degradar la materia orgánica. El ataque de bacterias es un proceso rápido que consume mucho Nitrógeno en un comienzo y que luego lo libera junto con otros minerales; los hongos tienen un proceso más lento y liberan sustancias orgánicas que en una fracción son utilizadas por microrganismos y plantas, y en otra, ayudan a formar la estructura de agregados del suelo y a almacenar Carbono en el interior del suelo.

La relación C/N en el suelo es una función variable a lo largo del año, dependiendo de cuándo le están entrando los aportes de materia orgánica, la relación C/N que tienen; la temperatura del ambiente y del suelo; la humedad ambiental y contenido de agua del suelo; de las labores que se hagan en el suelo, de los químicos aplicados; de la población de bacterias y hongos y la relación entre ellos. Como todo proceso biológico es un proceso dinámico donde múltiples factores están actuando a la vez, acomodándose a un equilibrio de todos sus componentes y a un uso eficiente de la energía.

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